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Cuando el Times Herald-Record llega a la puerta de Jim Ottaway Jr. en New Paltz, Nueva York, es un recordatorio diario de lo que una vez fue.

Los recuerdos inundan el periódico que su familia alguna vez tuvo en Middletown, Nueva York. Fue una época en que los periódicos prosperaron en un entorno sin oposición por las fuerzas disruptivas de las noticias en línea, las redes sociales y los teléfonos inteligentes.

Durante aproximadamente una década, su familia hizo una crónica de la historia de Middletown, abordando importantes problemas locales, celebrando momentos de la comunidad, vigilando al gobierno y construyendo el alcance y la influencia de la compañía antes de venderlo a Dow Jones en 1970. El papel finalmente fue adquirido por GateHouse Medios de comunicación.

Ahora, GateHouse, que opera bajo la propiedad de New Media Investment Group (NEWM), y el propietario de USA TODAY Gannett Co. (GCI) son se dice que está considerando un acuerdo que crearía la mayor compañía de medios estadounidense a través de su combinación de lectores en línea e impresos.

La consolidación propuesta llega en un momento en que los proveedores de noticias, particularmente a nivel local, enfrentan enormes desafíos para sobrevivir. Los analistas dicen que la fusión podría proporcionar una escala nacional más amplia para la nueva compañía, junto con posibles ahorros de costos, que podrían comprar longevidad y fortalecer su posición para competir con Google y Facebook por dólares publicitarios críticos.

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La compañía combinada operaría más de 260 operaciones de noticias diarias en los mercados locales en todo Estados Unidos, más que cualquier otro editor de noticias de EE. UU., Así como en USA TODAY. Y competiría por reclamar la mayor audiencia en línea a nivel nacional de cualquier proveedor de noticias.

Ottaway dijo que está apoyando el éxito de la industria del periodismo, y reconoce que las alianzas estratégicas pueden ser la clave para la supervivencia del periodismo comunitario. Le preocupa el efecto del declive de la industria en la democracia estadounidense. Él recuerda haber sido un joven reportero para el periódico de su familia, que se apresuraba entre las reuniones del gobierno para proporcionar el tipo de servicio público y los informes de vigilancia que cree que son vitales para las comunidades y que son el alma del periodismo.

"La mayoría de las personas que se retuercen sobre el periodismo se preocupan por los periódicos de las grandes ciudades", dijo. "Me preocupan los … diarios locales que luchan por sobrevivir".

Tiempo de compra

Ante la pérdida de dólares publicitarios para compañías como Google y Facebook, muchas compañías de noticias han estado sin aliento. Periódicos perdió alrededor del 57% de sus ingresos por publicidad y circulación y alrededor del 49% de su circulación de impresión entre semana de 2000 a 2018, según el Pew Research Center.

El mayor riesgo para las compañías de medios es que los ingresos se contraigan hasta que no tengan el efectivo para mantener operaciones noticiosas significativas, ya que continúan trabajando en estrategias para enfrentar los desafíos de la industria.

Los ingresos de Gannett cayeron a $ 2.92 mil millones en 2018 de $ 3.15 mil millones, un año antes.

En GateHouse, los ingresos aumentaron en su año fiscal más reciente a $ 1.53 mil millones de $ 1.34 mil millones, un año antes. Sin embargo, aumentó principalmente debido a adquisiciones, dijo la compañía en una presentación ante la Comisión de Bolsa y Valores.

Gannett posee USA TODAY y más de 100 operaciones de noticias locales en los Estados Unidos, incluyendo Detroit Free Press, Arizona Republic, Indianapolis Star y Milwaukee Journal Sentinel. Las operaciones de noticias trabajan en colaboración en los esfuerzos de periodismo como USA TODAY Network.

GateHouse posee 156 publicaciones diarias, incluyendo Austin American-Statesman en Texas, Columbus Dispatch en Ohio, Florida Beach Post y Oklahoman, así como muchas publicaciones más pequeñas.

Ken Doctor, analista de medios en Newsonomics, un sitio web y una marca donde publica el análisis de la economía de la industria de las noticias, dijo que las dos organizaciones de noticias pueden necesitar unir esfuerzos para reducir los costos superpuestos y darse más tiempo para buscar la estabilidad financiera a través de los ingresos impulsados ​​por el lector. Dijo que las organizaciones necesitan encontrar formas de invertir en esfuerzos de periodismo para atraer lectores y dinero en efectivo.

"Eso es lo que se necesita en términos de cambiar su fortuna", dijo.

Gannett declinó hacer comentarios para esta historia. GateHouse no ha respondido a las solicitudes de comentarios.

A medida que buscan fuentes de ingresos alternativas, a través de servicios de marketing digital, por ejemplo, y suscripciones en línea adicionales, Gannett y GateHouse deben responder a los accionistas. En el período de 12 meses previo al 30 de mayo, cuando surgieron los primeros informes de que las compañías estaban en conversaciones para combinarse, las acciones de Gannett disminuyeron aproximadamente un 24%, mientras que las acciones de New Media Investment Group, que opera GateHouse, disminuyeron aproximadamente un 39%.

Este acuerdo podría tener sentido para que ambas compañías tengan tiempo para esa búsqueda, dijo Chuck DelGrande, un director gerente con sede en Chicago en el grupo de tecnología, medios y telecomunicaciones del banco de inversión Alantra, que tiene décadas de experiencia en la industria de las noticias.

DelGrande dijo que "el santo grial" para Gannett y GateHouse sería hacerse lo suficientemente grande como para "vivir para luchar otro día", dándoles tiempo suficiente para continuar invirtiendo en una transformación digital.

Wall Street puede estar de acuerdo. Al cierre de las operaciones el 31 de julio, las acciones de New Media Investment Group subieron un 20% desde el 30 de mayo a $ 10.77, mientras que las acciones de Gannett subieron un 35% a $ 10.25.

Google, duopolio de Facebook

Google y Facebook, que los críticos han llamado un "duopolio" debido a su control sobre la publicidad y los datos digitales, han controlado aproximadamente el 52% de los ingresos por publicidad de pantallas digitales en 2019, según eMarketer, que proporciona a las empresas investigación y análisis sobre publicidad digital. y marketing.

Pero todavía hay espacio para que las compañías de noticias compitan con ellas, dijo Lauren Fisher, analista principal de eMarketer.

"Para los anunciantes, la realidad es que el duopolio ofrece una gran escala, ofrecen una gran focalización, ofrecen una gran medición", dijo. "Pero a veces eso no es suficiente. Y a menudo no es suficiente cuando los anunciantes buscan públicos muy específicos. Están buscando tipos muy específicos de oportunidades de marca y asociaciones de marca, que creo que algunos de los periódicos aún pueden ofrecer ".

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En un mundo en línea plagado de información errónea, como historias de noticias intencionalmente engañosas, memes falsos y videos fabricados, la confianza es la moneda, y las compañías de noticias locales pueden capitalizar su reputación.

"Existe ese legado, existe esa reputación, y creo que para muchos anunciantes y marcas todavía hay mucho que ganar al tener esa asociación positiva con algunas de estas marcas", dijo Fisher.

Además, las marcas nacionales pueden aprovechar la oportunidad de trabajar con una Casa Gannett-Gate combinada porque la compañía recientemente combinada proporcionaría un punto central de canalización para colocar anuncios, dijo Jaime Spencer, quien lidera el grupo de estrategia de medios en la firma de investigación y consultoría Magid.

"Francamente, ha habido frustraciones de los anunciantes nacionales durante mucho tiempo sobre las diferencias en los modelos de diferentes organizaciones de impresión, en términos de cómo facturan, cómo están estructurados, su flujo de trabajo", dijo Spencer, quien anteriormente trabajó como gerente general de Gannett's Iowa City Press-Citizen.

"Llevar este nivel de escala podría responder muchas de esas preguntas para los anunciantes y crear un mayor grado de consistencia para que puedan comprar más publicidad nacional e inserciones de una manera más consistente y realmente mejorar las ganancias y mejorar el rendimiento desde su perspectiva. "

Gatehouse hace un movimiento

No fue una sorpresa que surgiera un posible acuerdo con Gannett. Después de que la compañía derrotó un intento hostil de adquisición por parte de MNG Enterprises, propiedad de fondos de cobertura, en mayo, los observadores de la industria acordaron que más intentos de consolidación eran solo cuestión de tiempo. Se dice que Gannett consideró otros acuerdos, incluido un vínculo con Tribune Publishing Co., cuyas participaciones incluyen el Chicago Tribune.

Lo que sorprendió a algunos observadores de la industria con la guardia baja fue la posibilidad de que GateHouse, la compañía más pequeña por ingresos y valor bursátil, adquiriera a Gannett, la más grande de las dos. La capitalización de mercado de Gannett es actualmente de aproximadamente $ 1.17 mil millones, en comparación con los aproximadamente $ 652 millones de New Media Investment Group.

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Lo que GateHouse trae a la mesa son patrocinadores con bolsillos profundos que podrían estar dispuestos a financiar el acuerdo, lo que podría ser difícil para Gannett por sí solo, dijo DelGrande.

El propietario de GateHouse, New Media Investment Group, es operado por Fortress Investment Group, propiedad del conglomerado tecnológico japonés SoftBank. Con más de $ 53 mil millones en activos al 31 de marzo, SoftBank tiene los medios para hacer apuestas a largo plazo. Por ejemplo, la compañía ha realizado grandes inversiones en automóviles sin conductor, que están a años de obtener ganancias.

Si bien Gannett, con sede en McLean, Virginia, en teoría podría cambiar las tornas y hacer una oferta para comprar GateHouse, con sede en Pittsford, Nueva York, Gannett tendría que alinear financiamiento independiente para hacerlo, ya que el saldo de efectivo de la compañía al final del período el primer trimestre fue de solo $ 89.4 millones, de acuerdo con una presentación trimestral ante la SEC.

Con deuda neta de aproximadamente$ 211 millones ya, al final del primer trimestre, Gannett probablemente tendría que asumir una nueva deuda significativa para comprar GateHouse. DelGrande dijo que es poco probable que Gannett lo haga porque podría comprometer la capacidad de la compañía combinada de "hacer inversiones futuras en la línea de lo que se requiere" para diversificar su modelo de negocios, dijo DelGrande.

Gannett ha tomado medidas importantes en los últimos años para agregar ingresos digitales al ampliar sus activos a través de empresas como ReachLocal, un proveedor de servicios de marketing y el asesor de listados de negocios basados ​​en datos SweetIQ. GateHouse ha realizado movimientos similares a través de una división llamada UpCurve, que proporciona servicios de marketing a pequeñas empresas.

Ambas compañías necesitarán hacer más, juntas, en esa dirección, dijo DelGrande.

"Debes encontrar formas de aumentar los ingresos para que finalmente gane, y aquí es donde entra en juego el capital del paciente", dijo, refiriéndose al potencial respaldo de Fortress-SoftBank.

Tiempo para invertir

Si se combinan, Gannett y GateHouse deben equilibrar la necesidad de recortes de costos con la necesidad de invertir en esfuerzos de periodismo, dijo Jim Friedlich, CEO del Instituto Lenfest para el Periodismo, una organización sin fines de lucro que promueve la innovación periodística local y es propietaria del Philadelphia Inquirer.

"Existe una lógica comprensible para este acuerdo, incluido el potencial de ahorros significativos de costos y sinergias de ingresos en un entorno muy difícil para las noticias locales", dijo Friedlich en un correo electrónico. "Más grande no es necesariamente mejor, ni es necesariamente malo. Si estos ahorros se utilizan para reinvertir en las redacciones locales y las comunidades a las que sirven, todos deberíamos aplaudir ”.

Esa puede ser la única forma en que Gannett y GateHouse continúen construyendo sus audiencias digitales.

Sin duda, Gannett tiene lectores digitales mucho más grandes. La red USA TODAY de Gannett promedió poco menos de 127 millones de visitantes únicos mensuales en los primeros seis meses de 2019, en comparación con poco más de 20 millones en GateHouse, según el rastreador de audiencia Comscore. Si se combinan, la audiencia de la nueva compañía rivalizaría con los 146 millones de exclusivos mensuales de CNN Network.

Tanto Gannett como GateHouse han progresado en la atracción de suscriptores digitales pagos para compensar la pérdida de suscriptores impresos en los últimos años.

Suscripciones solo digitales de Gannett aumentó 39% año tras año a 538,000 en el primer trimestre de 2019.

Las suscripciones digitales de GateHouse aumentó 44% a 174,000 durante el mismo período.

“Los ingresos por suscripción son una de las palancas más grandes, y hay potencial allí. El desafío es que con tantas fuentes para obtener información en estos días, el listón para pagar es más alto que nunca ", dijo Spencer de Magid. "Y la única forma de impulsar sustancialmente los aumentos en esas suscripciones es mediante la entrega de un nivel de valor que no puedo obtener en ningún otro lado".

Para construir lectores en línea pagados, Gannett y GateHouse necesitan seguir un modelo de "lector primero" que favorezca las historias que inciten a los lectores a volver a visitar y suscribirse, dijo Michael Silberman, vicepresidente senior de estrategia en el comercio de suscripción y proveedor de tecnología Piano.

"Para aquellos miembros de la audiencia con los que tiene una relación, ¿cuáles son las historias que les hacen volver y comprometerse o, más aún, información voluntaria y sacar su tarjeta de crédito?", Dijo Silberman, ex gerente general de medios digitales en New York Media, la empresa matriz de la revista New York.

Los recortes de costos son importantes, pero invertir en la recopilación de noticias puede ser clave para aumentar la base de suscriptores digitales, dijo Doctor.

"Sin una reinversión sustancial al mismo tiempo, esto va a terminar mal", dijo.

Gannett ha invertido en informes de investigación a través de su red USA TODAY, ampliando el impacto y la frecuencia de ese trabajo tanto a nivel nacional como local, al tiempo que amplifica otras áreas como la narración de videos y los podcasts. El equipo de investigación nacional de USA TODAY se ha triplicado en tamaño, por ejemplo, a más de 20 periodistas. Trabajan estrechamente con reporteros y editores de investigación locales empleados en toda la red USA TODAY. GateHouse también ha lanzado un grupo de investigación de 30 reporteros, editores y productores.

Friedlich dijo que Gannett y GateHouse "parecen compatibles" desde un punto de vista empresarial y cultural.

"Al igual que Gannett, Gatehouse es una operación altamente eficiente y consciente de los costos, pero no una herramienta para reducir costos", dijo. "Esperemos que ambas organizaciones reconozcan que existe un mínimo irreducible para proporcionar a sus comunidades los recursos de noticias locales que necesitan y merecen".

Ottaway, cuya familia alguna vez fue dueña del Times Herald-Record de GateHouse, dijo que hay mucho en juego para que Gannett y GateHouse lo hagan bien.

Sin las organizaciones de noticias locales, "de repente no sabes por qué aumentaron tus impuestos, por qué tu escuela local no está haciendo un buen trabajo para tus hijos, cuándo van a arreglar los baches en tu calle", dijo.

"La mayoría de la gente no se da cuenta de lo peligroso que es esto para nuestra democracia".

Dijo que entiende la justificación del acuerdo.

"Creo que si pueden encontrar algún tipo de ahorro al unirse y mantener los documentos por más tiempo, eso es algo bueno", dijo. "Si pueden, no lo sé".

Siga al reportero de USA TODAY Nathan Bomey en Twitter @NathanBomey.

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